Eine verschwommene Videoansicht zeigt SpaceXs Dragon Endeavour, das am Ende seiner Demonstrationsmission zur Internationalen Raumstation den Golf von Mexiko erreicht. (NASA über YouTube

Die erste Mission, bei der Astronauten mit einem kommerziellen Raumschiff in die Umlaufbahn gebracht wurden, kam heute mit dem Abspritzen einer SpaceX Crew Dragon-Kapsel im Golf von Mexiko auf die Erde zurück.

Ein entscheidendes Manöver blieb, um die 64-tägige Mission zur Internationalen Raumstation zu beenden. Dazu muss das Raumschiff aus dem Wasser gehoben und die NASA-Astronauten Doug Hurley und Bob Behnken aus dem wiederverwendbaren Drachen geholt werden – der als Hommage an frühere Raumschiffe Endeavour genannt wurde.

« Willkommen zurück auf dem Planeten Erde und danke, dass Sie SpaceX geflogen sind », sagte Mission Control der Crew kurz nach dem Abspritzen.

Im Mai schrieb der Start von Endeavour auf der Falcon 9-Rakete von SpaceX Geschichte, und die heutige Rückkehr auch: Es war das erste Mal seit 1975, dass ein NASA-Raumschiff mit Besatzung auf See zur Erde zurückkehrte und die erste Weltraumlandung im Golf von Mexiko .

Die NASA und SpaceX entschieden sich für einen Standort vor der Küste von Pensacola am Panhandle in Florida und nicht für östliche Kandidaten, um sich von der Spur der Tropensturm-Isaias an der Ostküste Floridas fernzuhalten.

Der Sturm war nicht die einzige Gefahr, der Hurley und Behnken ausgesetzt waren: Sie mussten sich auf das Triebwerkssystem von Endeavour verlassen, um erfolgreich für den Abstieg aus der Umlaufbahn zu feuern, auf das Hitzeschild, um sie vor der Hitze des atmosphärischen Wiedereintritts von 3.500 Grad Fahrenheit zu schützen. und auf seinen Fallschirmen, um eine sichere Landung inmitten des glasigen Golfwassers zu machen.

Ein Live-Videostream, der online von mehr als einer halben Million Menschen angesehen wurde, zeigte die Öffnung der vier rot-weißen Hauptfallschirme und das gummiförmige Raumschiff, das um 14.48 Uhr auf dem Wasser aufschlug. ET (11:48 Uhr PT).

Der Wiederherstellungsplan sieht vor, dass Endeavour mit einem Kran an Bord eines Schiffes namens Go Navigator gehisst wird, gefolgt von der Öffnung der Luke und dem Auftauchen der Besatzung. Ein paar private Schiffe fuhren durch die Landezone, was die Bergungsbemühungen erschwerte.

Flugchirurgen waren vor Ort, um die Astronauten nach zwei Monaten in Null-G bei der Anpassung an die Schwerkraft der Erde zu unterstützen. « Bis jetzt geht es uns ziemlich gut », sagte Hurley zu Mission Control, während er und Behnken auf die Extraktion warteten.

Nach einer ersten Überprüfung von Go Navigator werden Hurley und Behnken mit dem Hubschrauber an Land gebracht und dann zu ihrer Heimatbasis in Houston zurückgeflogen.

Bevor beide Astronauten die Station verließen, freuten sie sich am meisten auf die Wiedervereinigung mit ihren Familien. Und um ihren Appetit auf das Wiedersehen zu wecken, kam der heutige Weckruf in Form von Nachrichten von ihren Kindern. « Mach dir keine Sorgen, du kannst morgen schlafen », sagte Behnkens 6-jähriger Sohn Theo zu seinem Vater.

Das Hauptziel dieses Fluges war es, den Drachen als Raumschiff mit Besatzung auf Herz und Nieren zu prüfen, und er hat alle Tests mit Bravour bestanden.

SpaceX arbeitete jahrelang im Rahmen eines milliardenschweren Vertrags mit der NASA an der Aufrüstung der Drachenkapsel, um Astronauten sicher zur und von der Raumstation zu transportieren. Boeing hat einen ähnlichen Deal, aber aufgrund technischer Probleme wird das Starliner-Weltraumtaxi voraussichtlich erst im nächsten Jahr für die Besatzung bereit sein.

Dragon und Starliner sollen eine Lücke in der Fähigkeit zur bemannten Raumfahrt schließen, die durch den Rücktritt der Space-Shuttle-Flotte im Jahr 2011 entstanden ist. In der Zwischenzeit musste die NASA den Russen bis zu 80 Millionen US-Dollar pro Sitzplatz zahlen, um US-Astronauten auf Sojus-Kapseln zu schicken.

Während ihres Aufenthalts auf der Raumstation unterstützten Hurley und Behnken die drei anderen Besatzungsmitglieder des Außenpostens – Chris Cassidy von der NASA sowie Oleg Skripochka und Ivan Vagner von Russland – bei Wartungsarbeiten und wissenschaftlichen Experimenten. Behnken war mit Cassidy auf vier Weltraumspaziergängen dabei, um das Stromnetz der Station zu verbessern.

Die nächste bemannte SpaceX Dragon-Reise zur Station ist für nächsten Monat geplant – und Behnkens Frau, die NASA-Astronautin Megan McArthur, ist im nächsten Frühjahr auf einer weiteren Dragon-Crew, die zur Station fährt. Das gleiche Raumschiff, mit dem Behnken gefahren ist, soll für diesen Flug renoviert werden.