Anfang Mai traf eine extrem gut versiegelte Stahlbox im Kühlraum des Serum Institute of India ein, dem weltweit größten Impfstoffhersteller.

Im Inneren, in Trockeneis verpackt, befand sich eine winzige 1-Milliliter-Durchstechflasche aus Oxford, England, die das Zellmaterial für einen der vielversprechendsten Coronavirus-Impfstoffe der Welt enthielt.

Wissenschaftler in weißen Laborkitteln brachten das Fläschchen in Gebäude 14, gossen den Inhalt vorsichtig in einen Kolben, fügten ein Medium mit Vitaminen und Zucker hinzu und begannen, Milliarden von Zellen zu züchten. Damit begann eines der größten Glücksspiele auf der Suche nach dem Impfstoff, der den weltweiten Covid-19-Albtraum beenden wird.

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Das Serum Institute, das ausschließlich von einer kleinen und fabelhaft reichen indischen Familie kontrolliert wird und vor Jahren als Pferdefarm gegründet wurde, tut das, was einige andere Unternehmen im Wettlauf um einen Impfstoff tun: die Massenproduktion von Hunderten Millionen Dosen eines Impfstoffkandidaten, der sich noch in Studien befindet und möglicherweise nicht einmal funktioniert.

In diesem Fall wird Adar Poonawalla, der Geschäftsführer von Serum und das einzige Kind des Firmengründers, zu einem der am stärksten angeschlagenen Männer der Welt. Er wird zur Hand haben, was jeder will, möglicherweise in größeren Mengen vor allen anderen.

Sein Unternehmen, das sich mit den Oxford-Wissenschaftlern zusammengetan hat, die den Impfstoff entwickelt haben, war eines der ersten, das im April mutig bekannt gab, dass es einen Impfstoff in Massenproduktion herstellen wird, bevor die klinischen Studien überhaupt enden. Jetzt werden die schnellsten Impfstoff-Montagelinien von Herrn Poonawalla darauf vorbereitet, 500 Dosen pro Minute zu produzieren, und sein Telefon klingelt endlos.

Nationale Gesundheitsminister, Premierminister und andere Staatsoberhäupter (er würde nicht sagen, von wem) und Freunde, von denen er seit Jahren nichts mehr gehört hat, haben ihn angerufen und um die ersten Chargen gebeten.

« Ich musste ihnen erklären, dass ich es dir nicht einfach so geben kann », sagte er.

Mit der Coronavirus-Pandemie, die die Welt auf den Kopf stellt und alle Hoffnungen auf einen Impfstoff setzt, befindet sich das Serum-Institut inmitten eines äußerst wettbewerbsintensiven und trüben Unternehmens. Um den Impfstoff so schnell wie möglich herauszubringen, benötigen die Impfstoffentwickler die Mammut-Montagelinien von Serum. Jedes Jahr werden 1,5 Milliarden Dosen anderer Impfstoffe produziert, hauptsächlich für arme Länder, mehr als für jedes andere Unternehmen.

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Mit der Coronavirus-Pandemie, die die Welt auf den Kopf stellt und alle Hoffnungen auf einen Impfstoff setzt, befindet sich das Serum-Institut inmitten eines äußerst wettbewerbsintensiven und trüben Unternehmens. Um den Impfstoff so schnell wie möglich herauszubringen, benötigen die Impfstoffentwickler die Mammut-Montagelinien von Serum. Jedes Jahr werden 1,5 Milliarden Dosen anderer Impfstoffe produziert, hauptsächlich für arme Länder, mehr als für jedes andere Unternehmen.

Die Hälfte der Kinder der Welt wurde mit Serumprodukten geimpft. Skala ist seine Spezialität. Erst neulich erhielt Herr Poonawalla eine Lieferung von 600 Millionen Glasfläschchen.

Derzeit ist jedoch nicht ganz klar, wie viel des Coronavirus-Impfstoffs, den Serum in Massenproduktion herstellen wird, von Indien aufbewahrt wird oder wer seine Produktion finanzieren wird, so dass die Poonawallas in einer Flut von politischen, finanziellen, externen und inländischen Konflikten zurechtkommen .

Indien wurde vom Coronavirus heimgesucht und benötigt mit 1,3 Milliarden Menschen so viel Impfdosen wie überall. Es wird auch von einem hoch nationalistischen Premierminister, Narendra Modi, angeführt, dessen Regierung bereits den Export von Medikamenten blockiert hat, von denen angenommen wurde, dass sie zur Behandlung von Covid-19, der durch das Coronavirus verursachten Krankheit, beitragen.

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Adar Poonawalla, 39, sagt, dass er die Hunderte Millionen Impfstoffdosen, die er 50-50 produziert, zwischen Indien und dem Rest der Welt aufteilen wird, wobei der Schwerpunkt auf ärmeren Ländern liegt, und dass die Regierung von Herrn Modi nichts dagegen einzuwenden hat.

Aber er fügte hinzu: « Schauen Sie, sie können immer noch einen Notfall auslösen, wenn sie es für richtig halten oder wenn sie wollen. »

Der von Oxford entwickelte Impfstoff ist nur einer von mehreren vielversprechenden Konkurrenten, die bald in verschiedenen Fabriken auf der ganzen Welt in Massenproduktion hergestellt werden, bevor sich herausstellt, dass sie wirken. Impfstoffe brauchen Zeit, um nicht nur zu perfektionieren, sondern auch herzustellen. Lebende Kulturen brauchen beispielsweise Wochen, um in Bioreaktoren zu wachsen, und jedes Fläschchen muss sorgfältig gereinigt, gefüllt, verschlossen, versiegelt und verpackt werden.

Die Idee ist, diese beiden Prozesse gleichzeitig durchzuführen und die Produktion jetzt zu starten, während sich die Impfstoffe noch in der Erprobung befinden, so dass die Impfdosen nach Abschluss der Versuche – bestenfalls innerhalb der nächsten sechs Monate, obwohl niemand wirklich weiß – verabreicht werden bereit für eine Welt, die sich unbedingt selbst schützen will.

Amerikanische und europäische Regierungen haben Milliarden von Dollar für diese Bemühungen bereitgestellt und Verträge mit Pharmakonzernen wie Johnson & Johnson, Pfizer, Sanofi und AstraZeneca gekürzt, um die Entwicklung und Produktion ausgewählter Impfstoffkandidaten im Austausch gegen Hunderte Millionen Dosen zu beschleunigen.

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AstraZeneca ist der führende Partner der Oxford-Wissenschaftler und hat Regierungsverträge im Wert von mehr als 1 Milliarde US-Dollar zur Herstellung des Impfstoffs für Europa, die USA und andere Märkte unterzeichnet. Aber es hat dem Serum-Institut erlaubt, es auch zu produzieren. Der Unterschied, sagte Herr Poonawalla, ist, dass sein Unternehmen die Produktionskosten selbst trägt.

Serum unterscheidet sich jedoch in wichtigen Punkten von allen anderen großen Impfstoffherstellern. Wie viele sehr erfolgreiche indische Unternehmen ist es familiengeführt. Es kann schnell Entscheidungen treffen und große Risiken eingehen, wie das, vor dem es steht, was die Familie Hunderte Millionen Dollar kosten könnte.

Herr Poonawalla sagte, er sei « zu 70 bis 80 Prozent » sicher, dass der Oxford-Impfstoff funktionieren würde.

Aber er fügte hinzu: « Ich hoffe, wir gehen nicht zu tief. »

Das Serum-Institut ist den Aktionären nicht verpflichtet und wird nur von zwei Männern gesteuert: Herrn Poonawalla und seinem Vater Cyrus, einem Pferdezüchter, der zum Milliardär wurde.

Vor mehr als 50 Jahren begann das Serum Institute als Schuppen auf der reinrassigen Pferdefarm der Familie. Der ältere Poonawalla erkannte, dass er das Serum verarbeiten und herstellen konnte, anstatt Pferde an ein Impfstofflabor zu spenden, das Pferdeserum benötigte – eine Möglichkeit zur Herstellung von Impfstoffen besteht darin, Pferden kleine Mengen an Toxinen zu injizieren und dann ihr antikörperreiches Blutserum zu extrahieren Impfstoffe selbst.

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Er begann 1967 mit Tetanus. Dann Gegenmittel gegen Schlangenbisse. Dann Aufnahmen gegen Tuberkulose, Hepatitis, Polio und Grippe. Von seinem Gestüt in der fruchtbaren und angenehm feuchten Stadt Pune aus baute Herr Poonawalla ein Impfimperium und ein erstaunliches Vermögen auf.

Das Serum Institute nutzte Indiens Kombination aus billigen Arbeitskräften und fortschrittlicher Technologie und erhielt Aufträge von Unicef, der Panamerikanischen Gesundheitsorganisation und zahlreichen Ländern, von denen viele arm sind, um kostengünstige Impfstoffe zu liefern. Die Poonawallas haben jetzt das Pantheon der reichsten Familien Indiens mit einem Wert von mehr als 5 Milliarden US-Dollar betreten.

Pferde sind immer noch überall. Lebende traben um smaragdgrüne Koppeln herum, Topiary bewachen die Vordertore und ausgefallene Glasverzierungen, die in der Mitte der Strebe eingefroren sind, stehen auf der Tischplatte des Serum-Sitzungssaals von Serum mit Blick auf den Industriepark, in dem 5.000 Menschen arbeiten.

In der Einrichtung, in der der Coronavirus-Impfstoffkandidat hergestellt wird, überwachen Wissenschaftler mit weißer Kapuze die Vitalfunktionen der Bioreaktoren, riesiger Edelstahltanks, in denen das Zellmaterial des Impfstoffs reproduziert wird. Besucher haben keinen Zutritt, können aber durch doppelt verglaste Gläser blicken.

« Diese Zellen sind sehr empfindlich », sagte Santosh Narwade, ein Serumwissenschaftler. « Wir müssen auf Sauerstoffgehalt und Mischgeschwindigkeit achten, sonst werden die Zellen aufgebrochen. »

Seine Stimme war vor Aufregung nervös.

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« Wir alle haben das Gefühl, dass wir unserer Nation und unserer Welt die Lösung geben », sagte er.

Erste Versuchsergebnisse des in Oxford entwickelten Impfstoffs zeigten, dass er Antikörperwerte aktivierte, die denen bei der Genesung von Covid-19-Patienten ähnelten, was als sehr gute Nachricht angesehen wurde.

Serum hat bereits Millionen Dosen dieses Impfstoffs für Forschung und Entwicklung hergestellt, einschließlich großer Chargen für die laufenden Studien. Bis zum Ende der Studien, die voraussichtlich im November abgeschlossen sein werden, plant Serum, 300 Millionen Dosen für den kommerziellen Gebrauch aufzubewahren.

Aber selbst wenn dieser Impfstoff das Rennen nicht gewinnt, wird das Serum Institute weiterhin eine wichtige Rolle spielen. In früheren Entwicklungsstadien hat sich das Unternehmen mit anderen Impfstoffentwicklern zusammengetan, um vier weitere Impfstoffe herzustellen, die jedoch noch nicht in Massenproduktion hergestellt werden.

Und wenn all dies fehlschlägt, kann Herr Poonawalla seine Montagelinien schnell anpassen, um den Impfstoffkandidaten herzustellen, der funktioniert, egal woher er kommt.

« Nur sehr wenige Menschen können es zu diesen Kosten, dieser Größenordnung und dieser Geschwindigkeit produzieren », sagte er.

Im Rahmen des AstraZeneca-Vertrags kann Serum während der Pandemie 1 Milliarde Dosen des Oxford-Impfstoffs für Indien und Länder mit niedrigem und mittlerem Einkommen herstellen und einen Betrag berechnen, der nicht höher ist als die Produktionskosten.

Nach dem Ende der Pandemie erwartet Herr Poonawalla, dass er den Impfstoff mit Gewinn verkaufen kann – wenn es funktioniert -, aber seine größte Sorge ist kurzfristig und die Deckung seines Cashflows. Er schätzt, dass er rund 450 Millionen US-Dollar für die Massenproduktion des Oxford-Impfstoffs ausgibt.

Viele seiner Ausgaben werden möglicherweise nie wieder hereingeholt, wie die Kosten für die Fläschchen mit dem Impfstoff und die dabei verwendeten Chemikalien. Zum ersten Mal erwägen die Poonawallas, sich an Staatsanleihen oder Private-Equity-Fonds zu wenden, um Hilfe zu erhalten.

Vergleichen Sie dies mit den Vereinbarungen im Rahmen des Warp Speed-Projekts von Präsident Trump und den ähnlichen in Europa. In dem Kampf um die Sicherung von Hunderten von Millionen Dosen für ihre Bevölkerung haben die reicheren Länder bereits bezahlt oder sich verpflichtet, die Pharmaunternehmen gut zu bezahlen, um die Risiken einer Massenproduktion eines Impfstoffkandidaten auszugleichen, der möglicherweise nicht funktioniert und am Ende verworfen wird.

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Was dies bedeutet, ist « Impfstoff-Nationalismus », sagte Dr. Olivier Wouters, Professor für Gesundheitspolitik an der London School of Economics.

« Reiche Länder stehen an der Spitze der Warteschlange und ärmere Länder laufen Gefahr, zurückgelassen zu werden. »

Analysten sagten, es sei wahrscheinlich, dass Serum irgendwann finanzielle Hilfe von der Bill & Melinda Gates Foundation, die globale Impfprogramme unterstützt, oder vielleicht von der indischen Regierung erhalten würde. Beide lehnten einen Kommentar ab.

Aber jeder Deal wird wahrscheinlich viel kleiner sein als das, was die großen Pharmaunternehmen gelandet sind. Ein weiterer Unterschied besteht darin, dass diese Unternehmen Impfstoffentwickler und -hersteller sind. Die Rolle des Serums, zumindest für den Oxford-Impfstoff, ist die reine Produktion.

In jedem Fall sagte Herr Poonawalla, er fühle sich verpflichtet, dieses Risiko einzugehen.

« Wir hatten nur das Gefühl, dass dies unsere Art von Moment war », sagte er.

Seit Adar Poonawalla 2011 von seinem Vater die Geschäftsführung von Serum übernommen hat, ist das Unternehmen in neue Märkte expandiert und hat den Umsatz auf über 800 Millionen US-Dollar gesteigert.

Vor einigen Jahren beschlossen die Poonawallas, das ehemalige amerikanische Konsulatgebäude in Mumbai, das früher ein Maharadscha-Palast war, für 113 Millionen Dollar für einen Wochenendurlaub zu kaufen. Sie haben mehr Rolls-Royces und Ferraris, als man mit einem Stock schütteln kann, und ein Batmobil.

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Adar Poonawalla gab zu, dass seine Familie besser dafür bekannt war, « in einem schicken Auto oder einem Jet oder was auch immer gesehen zu werden », als lebensrettende Impfstoffe herzustellen.

« Viele Leute in Indien wussten nicht einmal, was zum Teufel ich getan habe », sagte er. « Sie dachten: » Oh, du machst etwas mit Pferden oder so, du musst Geld verdienen. « 

Herr Poonawalla spürt, dass sich dies bald ändern wird.

Er ist zuversichtlich, dass der Oxford-Impfstoff, den seine glänzenden Edelstahlmaschinen produzieren, am besten funktioniert. In diesem Fall plant er, den Ärmel hochzukrempeln und sich auf eine Injektion vorzubereiten.

« Es wäre lächerlich », sagte er, « wenn ich all dieses Geld ausgeben würde, mich für alles einsetzen würde und es nicht selbst nehmen würde. »